El Explorador Cósmico: 20 años del Telescopio Espacial Hubble


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El Telescopio Espacial Hubble ha cumplido 20 años en órbita a la Tierra. Desde entonces, se ha convertido en uno de los instrumentos científicos más productivos de la Historia. Nuestra visión del Universo ha cambiado con él. Para celebrar este acontecimiento, en Cosmogramas hemos producido este vídeo que relata algunos de los descubrimientos realizados por el Hubble.

Te contamos la historia de John de Mandeville, el autor del Libro de las Maravillas del Mundo, todo un éxito de ventas en la Europa del siglo XIV. En el libro relató sus aventuras por Egipto, Palestina, Asia y China. Narró la existencia de criaturas fantásticas en ese viaje. En estos 20 años, el Telescopio Espacial Hubble también ha observado fenómenos fantásticos, como agujeros negros y galaxias caníbales.

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El Telescopio Espacial Hubble es un satélite artificial que orbita a la Tierra, al igual que otros como el Meteosat. Sin embargo, la diferencia más notable es que dirige sus instrumentos hacia el espacio en lugar de hacia nuestro planeta.

La arquitectura principal no difiere mucho de un telescopio terrestre. Es un tubo cilíndrico, en cuyo interior reside un gran espejo de 2,5 metros de diámetro. Comparado con otros telescopios terrestres no es gran cosa, ya que los más grandes (como los Keck I y II en Hawai) superan los 8 metros.

El espejo principal colecta la luz y la focaliza a un espejo secundario situado en la boca del telescopio, que a su vez refleja la luz hacia los instrumentos situados por detrás del primario gracias a una abertura en su centro.

Los instrumentos se encargan de recoger la luz y convertirla en datos informáticos para su envío a la Tierra. Curiosamente, el Telescopio Espacial Hubble utiliza otros satélites artificiales de comunicaciones para estar permanentemente en contacto con el Instituto Científico del Telescopio Espacial (STScI), en Baltimore (EE.UU). Esto es así ya que el Hubble no es un satélite geoestacionario, sino que da una vuelta alrededor de la Tierra cada 90 minutos, a una altura de 600 kms sobre la superficie.

La arquitectura de este singular telescopio es modular, pensando en las misiones de servicio que los astronautas del transbordador espacial realizan. En 1993, fue sustituido uno de los instrumentos científicos e instalado un aparato (denominado COSTAR) para corregir el defectuoso pulido del espejo primario, por el cual las imágenes se obtenían borrosas. En 1997, otra misión de servicio, cambió también varios de los instrumentos. La última misión de servicio se realizó en 2009, con una completa actualización del instrumental con las tecnologías punteras.

Afortunadamente para el Telescopio Espacial Hubble, los astronautas también recuperan su órbita original. Aunque este telescopio espacial esté situado a 600 kms de altura, el rozamiento con la ténue atmósfera terrestre hace que su órbita frene y por tanto descienda 400 metros de altitud por año.

Esta órbita baja y el frenado de la atmósfera, además, hace que sea difícil conocer la posición exacta del Telescopio. Con dos días de diferencia, la incertidumbre crece 30 kms, por lo que con conocer con 44 días de antelación dónde estará el Hubble se convierte en un enigma de uno 4000 kms. Por esta razón, no es posible planificar con meticulosidad la agenda de observaciones puesto que no se sabe si la región a estudiar será visible.

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Pregunta 1. Viendo el vídeo, las galaxias que se crearon en el Universo joven ¿eran grandes o pequeñas?

Ver respuestas.

Respuesta 1. Por lo que conocemos, el canibalismo y la interacción entre galaxias juega un papel importantísimo en la evolución de las galaxias. Las galaxias creadas tras la Gran Explosión, son más pequeñas e irregulares que las actuales. El Hubble observa que las galaxias se "comen" unas a otras y crean galaxias mayores, como la nuestra, la Vía Láctea.