Cita entre la sonda Rosetta y el asteroide Steins

¿Cita en el Espacio? ¿Steins y Rosetta? ¿Son dos nuevos amantes? La cita fue acordada hace tiempo y los dos participantes acudieron puntualmente. La cita ha sido breve, apenas un vistazo cercano, y sin el más mínimo contacto físico. El lugar: entre las órbitas de Marte y Júpiter a 360 millones de km del Sol.

El video muestra el encuentro entre la sonda Rosetta y el asteroide Steins. Rosetta es una sonda terrícola lanzada hace 4 años. Steins es un asteroide pequeño, de sólo unos 5 km de diámetro. La sonda espacial Rosetta se aproxima a Steins a una velocidad de unos 9 km/s (32.000 km/h), que es unas 40 veces más rápido de lo que vuelan los aviones comerciales. Se observa cómo la sonda pasa por el lado derecho del asteroide a una distancia considerable (800 km), para tener tiempo de grabar el asteroide. Y al alejarse, la sonda gira para captar la otra cara de Steins.

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La sonda Rosetta, de unos 3000 kg de masa, fue construida por la Agencia Espacial Europea (ESA) y se lanzó con un cohete Ariane 5 el 2 de marzo de 2004 desde la Guayana Francesa. Su objetivo es el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko en el 2014. Para adquirir la velocidad necesaria se ha diseñado su trayectoria para que tome impulso pasando 2 veces cerca de la Tierra y una vez cerca de Marte, esto es lo que se llama asistencia gravitatoria. En su viaje al cometa tenía que encontrarse el 5 de septiembre del 2008 con el asteroide (2867) Steins. En noviembre del 2009 la sonda visitará la Tierra por tercera vez para tomar el último impulso. El 10 de julio de 2010 se encontrará con otro asteroide: Lutetia. Y en el 2014 llegará a su destino, el cometa Churyumov-Gerasimenko. La Rosetta se pondrá en órbita alrededor del cometa para que el módulo Philae pueda posarse sobre él.

El asteroide Steins pertenece al Cinturón de Asteroides que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter. Descubierto en 1969, se le dio el nombre de Steins en honor al astrónomo Karlis Steins. Orbita a unos 353 millones de km del Sol.

Gracias a estas imágenes se ha podido calcular el tamaño del asteroide de una forma mucho más precisa: 5,9 × 4,0 km. También se ha confirmado que gira sobre si mismo cada 6 horas. La forma del asteroide es la de un diamante con su sección puntiaguda hacia abajo. Presenta muchos cráteres de impactos, el más grande, en su parte superior. La superficie es bastante regular lo que sugiere que está cubierta de regolito o polvo.

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Pregunta 1. Viendo el vídeo ¿se puede conocer si el asteroide es muy antiguo o muy joven?

Pregunta 2. Viendo el vídeo y teniendo en cuenta la luz solar ¿se puede conocer en qué dirección, respecto del Sol, se aproximó la sonda Rosetta?

Pregunta 3. Viendo el vídeo, ¿se puede calcular qué tamaño tiene el cráter que está en la parte superior (polo norte) del asteroide?

Ver respuestas.

Respuesta 1. El asteroide presenta una forma bastante regular o redondeada para su tamaño, lo que indica que los huecos y pozos originales se han ido rellenando con el tiempo con otros asteroides pequeños y polvo. Los bordes de los cráteres no son angulosos, lo que indica que se produjeron hace muchos millones de años y que el bombardeo de micrometeoritos han ido removiendo el polvo o regolito y han suavizado los rasgos afilados de los bordes de los cráteres.

Respuesta 2. En los primeros segundos del vídeo se observa que el asteroide presenta su parte más brillante en su cara frontal, aunque más bien hacia el lado derecho. Esto indica que el Sol está detrás de la cámara, pero más bien hacia la derecha. Unos segundos después, como la Rosetta pasa por la derecha del asteroide, se ve la cara de este que está igualmente iluminada, de lo que se deduce que la Rosetta se ha introducido entre el asteroide y el Sol. Por tanto el Sol queda a la espalda de la cámara. Desde la mitad del vídeo en adelante, el asteroide es iluminado por el Sol por su parte izquierda. En los últimos segundos, la cámara ve la cara que está a la sombra del Sol. Por tanto, la Rosetta se acercó al asteroide con el Sol a su derecha.

Respuesta 3. Sabemos que el asteroide tiene unos 4 o 5 km de diámetro. El cráter que está en su polo norte ocupa la mitad, por lo que tiene unos 2 km de diámetro.