La galaxia cometa


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Autor: NASA/ESA Hubble Space Telescope

Este es el primer vídeo de una serie llamada Hubblecast que da a conocer y explica los principales descubrimientos del telescopio espacial Hubble. Londinium e Infoastro están subtitulando estos vídeos en español. En Cosmogramas los iremos presentando, acompañados de las explicaciones y preguntas habituales.

Este primer episodio se centra en la evolución de las galaxias. Una galaxia es un grupo millones de estrellas, unidas por la gravedad, que están girando juntas. Las galaxias pueden ser pequeñas, de sólo unos millones de estrellas, o enormes con un billón de estrellas. Nosotros estamos en una galaxia llamada Vía Láctea que tiene unos 400.000 millones de estrellas. Las galaxias pueden tener formas diferentes: espirales, barradas, elípticas, irregulares.

El universo está plagado de galaxias, hay miles de millones de ellas. Pero las galaxias tienden a agruparse en unas estructuras gigantes llamadas cúmulos de galaxias.

Con imágenes espectaculares y un montaje muy animado, este vídeo nos va mostrando tres ejemplos que ayudan a entender la evolución de las galaxia:

- Una galaxia con una cola de estrellas, la galaxia cometa.
- Un arco azul que es la imagen de una galaxia lejana distorsionada por la lente gravitacional
- Y por último, millones de estrellas azules en el centro del cúmulo.

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El vídeo se centra en un cúmulo de galaxias, el Abell 2667. Y anunciando el descubrimiento de la galaxia con cola de estrellas, trata de dar una posible explicación al porqué, en el universo actual, la mitad de las galaxias son elípticas, mientras que la otra mitad son espirales o irregulares.

Las galaxias elípticas tienen poco gas, y por tanto escasa formación estelar, además suelen estar agrupadas con otras galaxias elípticas en el centro de los cúmulos de galaxias. Las galaxias espirales e irregulares, son ricas en gas, tienen una gran formación estelar, pero suelen estar aisladas en la periferia de los cúmulos. Lo interesante es que si miramos al universo cuando tenía la mitad de la edad actual, sólo el 10% de las galaxias eran elípticas. Tiene que haber un proceso de transformación de galaxias espirales en elípticas. De ahí la importancia de la llamada galaxia cometa, pues parece que esté sufriendo ese proceso. La galaxia cometa tiene actualmente forma espiral, pero en su caída hacia el centro del cúmulo está perdiendo gas y estrellas jóvenes, por lo que parece que se está convirtiendo en una galaxia elíptica.

Siguiendo con el cúmulo Abell 2667, se presenta uno de los más claros ejemplos de lente gravitacional: un precioso arco azul que es la imagen distorsionada de una galaxia detrás del cúmulo. La enorme masa del cúmulo desvía los rayos de luz, curvándolos como lo hace una lupa.

Por último, se muestra en el centro del cúmulo Abell 2667 a millones de estrellas azules creadas en un corriente de enfriamiento, que es una estructura filamentosa que al caer en el núcleo del cúmulo provoca el nacimiento de muchísimas estrellas azules, que iluminan todo su entorno.

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Pregunta. ¿Cómo se puede saber como era el universo cuando tenía la mitad de la edad actual?

Ver respuesta.

Pues el universo es como una máquina del tiempo. La luz tarda un segundo en viajar 300.000 km. Cuando observamos una galaxia muy lejana, estamos recibiendo ahora la luz que salió de esa galaxia hace millones de años. La galaxia, actualmente, tendrá otro aspecto, pero nosotros la vemos como era hace millones daños. Por tanto, cuanto más lejos vemos una galaxia, tanto más atrás podremos ver como era el universo.