Perseidas: Lluvia de estrellas


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Autor: Ames Research Center

En el cielo nocturno a veces parecen caer estrellas: son las estrellas fugaces. Se pueden ver en cualquier época del año y a cualquier hora de la noche. En el vídeo puedes ver grabaciones de estrellas fugaces.

Pero hay algunas noches en que las estrellas fugaces son más frecuentes. Cuando esto ocurre las llamamos lluvia de estrellas. La lluvia más conocida son las Lágrimas de San Lorenzo, que sucede a mediados de agosto.

Como estas estrellas fugaces parecen partir de la constelación de Perseo, los astrónomos las denominan Perseidas. Realmente no son estrellas que caen. Son granitos de cometas que se desintegran al atravesar la atmósfera terrestre.

La noche del 11 al 12 de agosto podremos observar las Perseidas.

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Los astrónomos denominan meteoros a las estrellas fugaces. La Tierra, en su camino alrededor del Sol atraviesa periódicamente la órbita de algunos cometas, pobladas por nubes de partículas cometarias. Concretamente, cada mes de agosto, la Tierra atraviesa la órbita del cometa Swift-Tuttle. Los partículas del cometa, al entrar a gran velocidad, ionizan el aire dejando una estela (el meteoro). El brillo de los meteoros depende del tamaño de la partícula y el color, de la composición. Las partículas del cometa reciben diferentes nombres: en el espacio, se les llama meteoroides y al impactar contra la superficie se denominan meteoritos.

Las partículas cometarias entran en la atmósfera con trayectorias paralelas. Pero debido a un efecto de perspectiva las percibimos como si todas procedieran de un punto central, llamado radiante. La constelación donde está situado el radiante da nombre a la lluvia. Si el radiante está en Perseo, la lluvia se denomina Perseidas. Si el radiante está en Leo, la lluvia se llama Leónidas (17 noviembre). Y las Gemínidas tienen su radiante en Géminis (14 diciembre).

El vídeo muestra imágenes de varias lluvias de meteoros, obtenidas por un equipo de la NASA desde aviones a gran altura: las Kappa Cígnidas (agosto), las Perseidas y las Leónidas.

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Pregunta: ¿Pueden verse estrellas fugaces en la Luna? ¿Y en Marte? Ver respuesta.

Respuesta: En la Luna no, porque no tiene atmósfera. Como nuestro satélite natural orbita a la Tierra, también se encuentra con las mismas nubes de partículas. Pero estas partículas no pueden desintegrase, ya que La Luna no posee atmósfera. De esta forma, los meteoroides llegan intactos e impactan contra la superficie lunar. En 2001, astrónomos españoles registraron impactos de Leónidas en la Luna mediante telescopios.

Marte sí posee una atmósfera, aunque muy tenue. Es unas 100 veces menos densa que la atmósfera terrestre. ¿Es suficiente para producir estrellas fugaces? Efectivamente. En la Tierra, las estrellas fugaces se producen a unos 100 km de altura donde la presión atmosférica es la cienmilésima parte que en la superficie. Por tanto, la atmósfera marciana aunque débil, es unas 1000 veces más densa que la de la Tierra a 100 km de altura. ¿Las lluvias se producen en las mismas fechas que en la Tierra?. No: las órbitas de la Tierra y Marte están muy separadas. Marte cruzará las órbitas de los cometas en épocas diferentes. Incluso Marte puede cruzar órbitas de cometas que no cruza la Tierra y viceversa. En el año 2004, el explorador marciano Spirit fotografió un meteoro en Marte.