Ciudades de noche desde el espacio


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Autor: Don Pettit, NASA/JSC


Seguramente has usado en alguna ocasión Google Earth, el programa que te permite ver imágenes de la Tierra obtenidas por satélites. Pero Google Earth solo muestra las ciudades de día, no de noche. Astronautas en la Estación Espacial Internacional han obtenido impresionantes imágenes de varias ciudades de noche desde órbita: Madrid, México, Tokio, La Meca...

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Se suele decir que la Estación Espacial Internacional está en el espacio. La realidad es que la EEI orbita a la Tierra a unos 360 kilómetros de altura. La obtención de estas fotografías supuso un reto para el astronauta Don Pettit. Si alguna vez has intentado realizar una fotografía en una habitación con poca luz, seguramente el resultado es una imagen movida. Desde la Estación Espacial, la iluminación de las ciudades de noche obliga a utilizar un tiempo largo de exposición. Pero, como se mueve a 8 km por segundo con relación a la superficie terrestre, las ciudades salían movidas. El astronauta Pettit ideó un sistema casero para contrarrestar el desplazamiento de la Estación, moviendo la cámara en dirección contraria. Para el mecanismo utilizó material disponible en la estación.

Los astrónomos en tierra también se enfrentan al mismo problema cuando quieren fotografiar objetos celestes, debido a la rotación terrestre. Para compensarla, utilizan telescopios con monturas motorizadas. Una forma sencilla de hacer fotografías de estrellas con simples cámaras réflex es construir una sencilla plancheta ecuatorial.

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Pregunta. ¿Hay alguna órbita en la que la estación espacial pudiera sacar fotos a las ciudades sin que salgan movidas? Ver respuesta.

Respuesta. La gravedad de la Tierra depende de la distancia. Cuanto más lejos de la Tierra menos gravedad. Como la estación espacial está a muy poca altura sobre la Tierra (unos 360 km) tiene que girar muy rápido para contrarrestar la fuerte gravedad de la Tierra y no caer. Por eso la estación espacial tiene que dar una vuelta cada 90 minutos (una hora y media) alrededor de la Tierra para mantenerse en órbita.

Pero si estuviera a mayor altura, estaría más lejos de la Tierra, y la gravedad sería menor, por lo que la estación espacial podría girar más despacio alrededor de la Tierra y no caer. Por ejemplo, a unos 3.600 km de altura puede dar la vuelta más despacio, tardar unas 2 horas y media y no caerse.

Si la estación espacial se alejara todavía más de la Tierra, hasta unos 36.000 km de altura, bastaría con que girase a razón de una vuelta cada 24 horas para no caerse. Pero como la estación dará una vuelta cada 24 horas sobre la Tierra, y la propia Tierra también da una vuelta cada 24 horas, pues parecería que la estación espacial.. ¡estaría siempre sobre el mismo sitio de la Tierra! Podría sacar fotos de las ciudades con exposiciones muy largas y no saldrían movidas.

Nota: La órbita de 36.000 km de altura, es la llamada órbita geoestacionaria, muy utilizada por satélites de comunicaciones y de observación terrestre, pues los satélites giran a la misma velocidad que la Tierra y parece que están fijos sobre el mismo punto de la Tierra.

Kit educativo de la ESA sobre la Estación Espacial Internacional (Flash).