En este vídeo se puede ver a la izquierda el despegue de la lanzadera espacial tal y como lo capta una cámara de vídeo normal y corriente. Los gases que salen de los cohetes son tan brillantes que iluminan la torre de lanzamiento.

Pero, en la parte derecha, podemos ver el mismo lanzamiento con una técnica de grabación especial que hace que los gases de los cohetes no sean tan brillantes, por lo que podemos ver claramente la forma del chorro y la torre de lanzamiento detrás.

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Esto es el despegue de la lanzadera espacial en la misión STS-134. Este vídeo es diferente a otros y utiliza una técnica especial. Está grabado con 6 cámaras de alta velocidad que capturan, cada una, 250 imágenes por segundo. Cada cámara graba con un nivel de exposición diferente. Luego con software se hace un montaje, de forma que el resultado reduce el contraste. Esto permite ver al mismo tiempo tanto los gases superbrillantes de escape de los cohetes como la estructura de la torre iluminada con la luz del día.

Si el despegue se filma con una cámara que ajuste la exposición correcta (abertura de diafragma, sensibilidad, ISO) para que se vean bien los brillantes gases de escape de los cohetes, no se podría ver la torre de lanzamiento pues sería muy oscura. Y al revés, si la cámara ajusta la exposición para ver la torre de lanzamiento, los gases serían tan brillantes que su resplandor no dejaría ver nada a su alrededor.

La técnica usada por el software consiste en ir fotograma a fotograma reemplazando las regiones muy brillantes (saturadas de luz) por otras de la misma posición y en el mismo instante, pero de otra de las cámaras que grabaron con una exposición más baja. Y viceversa, las zonas muy oscuras son sustituidas por otras zonas de otras cámaras que grabaron el mismo despegue pero que estaban configuradas con una exposición más alta.

Lo destacable de este resultado es que así podemos ver perfectamente el fuerte chorro de los gases expulsados por los cohetes de combustible sólido, sin que su brillo nos deslumbre.

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Pregunta 1. El vídeo es en blanco y negro ¿Podría conseguirse el mismo efecto en color?

Pregunta 2. ¿No se puede conseguir el mismo efecto con una sola cámara?

Ver respuestas.

Respuesta 1. Si, se podría hacer el vídeo en color. La técnica sería la misma. El problema está en que es más fácil grabar a alta velocidad y con diferentes exposiciones con cámaras en blanco y negro que con las de color. Además el procesamiento por software es más sencillo si se hace con niveles de grises que con colores.

Respuesta 2. Las cámaras actuales tienen una latitud de exposición (rango dinámico) de 1000:1. Es decir, pueden captar información en un mismo fotograma de dos partes diferentes, siendo una 1000 veces más brillante que la otra. Esta capacidad en las cámaras digitales se mide por el nº de bits: 8 bits son 256 niveles de grises, 10 bits son 1.000 niveles de grises. Las mejores cámaras pueden llegar a tener unos 16 bits, que son 64.000 niveles de grises. Pero aún así son insuficientes para poder captar una escena con un rango dinámico tan grande como el despegue de la lanzadera espacial. Para ampliar ese rango dinámico es por lo que se utilizaron 6 cámaras configuradas con diferente nivel de exposición. En los próximos años puede ser que la tecnología pueda construir una cámara de unos 60 bits y conseguiría aproximadamente el mismo efecto que las 6 cámaras con las que se filmó este despegue.